La fleur de vanille et la fécondation


La fleur de vanille est une orchidée. C’est la seule orchidée qui donne un fruit, la gousse de vanille verte.

Les fleurs sont groupées par huit ou dix et forment de petits bouquets à l’aisselle des feuilles. Elles ne s’épanouissent seulement un seul jour et rarement plus d’une fleur mature en même temps. De couleur blanche, verdâtre ou jaune pâle, elles possèdent la structure classique d’une fleur d’orchidée malgré une apparence assez régulière.

Edmond AlbiusBien que la fécondation soit naturelle dans sa région d’origine, le Mexique par exemple, grâce aux abeilles endémiques du genre Melipona. Eloignée de son environnement originel, chaque fleur est pollinisée à la main (en effet, l’insecte n’ayant pas été importé dans les pays où la culture de la vanille s’est répandue, la fécondation doit faire appel à l’homme).

Le procédé utilisé est toujours le même que celui découvert par Edmond Albius en 1841. On le pratique tôt chaque matin (car les fleurs ont une vie brève de quelques heures en début de journée) et par temps sec (car la pluie contrarie la formation du fruit).

La fleur est tenue délicatement d’une main, un doigt servant de point d’appui sous la colonne (la partie centrale de la fleur). Avec un instrument pointu mais non tranchant, une épine par exemple, on déchire le capuchon qui protège les organes sexuels mâles. Avec ce même instrument, on redresse alors la languette (le rostellum) qui sépare les organes femelles de la partie mâle et l’on rapproche avec les doigts l’étamine porteuse du pollen vers le stigmate ainsi dégagé en exerçant une petite pression pour assurer un bon contact.

Après la fécondation, l’ovaire qui faisait office de pédoncule (la tige à la base de la fleur) se transforme en une gousse pendante longue de 12 à 25 centimètres. Ces gousses vertes et encore inodores ont un diamètre de 7 à 10 millimètres et contiennent déjà des milliers de graines minuscules. Elles sont alors libérées par éclatement des fruits à maturité. Cependant, afin d’élaborer l’épice que l’on connaît, les gousses sont récoltées encore vertes avant maturité et subiront un traitement bien particulier.

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